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¿Qué es el biocarbón? ¿Debería agregarlo a su jardín?

¿Alguna vez has oído hablar del biocarbón? Para la mayoría de los jardineros domésticos, lo más probable es que sea un término completamente nuevo.

En resumen, el biocarbón es un compuesto de carbón que se agrega al suelo para hacerlo más fértil. Biochar tiene una larga y compleja historia de uso en la agricultura indígena en África occidental y la selva amazónica, donde los increíbles resultados se pueden ver incluso hoy.

Muchos científicos creen que esta antigua técnica agrícola tiene el potencial de aumentar el rendimiento de los cultivos y eliminar el dióxido de carbono de la atmósfera al mismo tiempo.

Pero, ¿qué tiene que ver todo esto con el jardín de su casa? Es posible que no esté administrando una granja de alto rendimiento o tratando de capturar carbono. Pero el biocarbón tiene una gran cantidad de beneficios para el suelo de su patio o jardín y puede aumentar significativamente su fertilidad. Si su casa está construida sobre terreno infértil, tratar de cultivar cualquier cosa puede ser frustrante. Biochar puede ayudar a revitalizar suelos pobres y puede ayudar a aumentar la cosecha y el rendimiento en su huerto.

¿Qué es Biochar, de todos modos?

El biocarbón es técnicamente un aditivo o potenciador del suelo que ayuda al suelo a crear, sostener y reponer el entorno de crecimiento para que prosperen las plantas y la vida orgánica.

pila de biocarbón

El nombre proviene de su componente principal, el carbón vegetal y es la sustancia principal del biocarbón responsable de mantener un espectro versátil de otros elementos esenciales necesarios para la vida. Sin embargo, no es lo mismo que solo el carbón, por lo que no puede simplemente vaciar las cenizas de su chimenea y esperar mejorar su suelo.

La palabra «biocarbón» toma «bio-» como «biomasa» y «carbón» como «carbón vegetal» y los pone juntos, porque eso es realmente lo que es.

Los colonos europeos en América del Sur lo llamaron terra preta de Indio, que todavía es un nombre común para biocarbón en portugués.

Cómo el biocarbón mejora el suelo

Aunque hacer carbón puede parecer una forma extraña de impulsar la producción de cultivos, el concepto se demostró hace más de 2000 años, cuando los agricultores precolombinos de América del Sur añadieron carbón a los suelos pobres de la selva amazónica para crear un suelo rico y fértil.

Estos suelos mejorados con biocarbón desde hace tanto tiempo siguen siendo fértiles en la actualidad y contienen hasta un 35 por ciento de su carbono orgánico en forma de carbón vegetal. Los estudios de investigación durante la última década han encontrado que estos suelos enriquecidos con biocarbón y modificados con carbón retienen más agua y nutrientes al mismo tiempo que hacen que el agua y los nutrientes estén fácilmente disponibles para las plantas.

El biocarbón que se usa para mejorar la calidad del suelo puede estar hecho de madera o de subproductos agrícolas. La clave es calentar el material a una temperatura alta en un ambiente sin oxígeno.

Los agricultores indígenas de la América del Sur precolombina lo hicieron enterrando el material en pozos, donde se quemó durante días. Sin embargo, hoy en día hay docenas de videos de bricolaje en YouTube que enseñan cómo hacer biocarbón en solo unas pocas horas usando cosas como tambores de acero.

Los beneficios del biochar que mejoran la fertilidad del suelo son solo una de las razones por las que existe un gran interés en la producción de biochar. Algunos entusiastas se sienten atraídos por el deseo de reducir el dióxido de carbono atmosférico. Esto se debe a que aproximadamente la mitad del carbono de las astillas de madera, los tallos de maíz y otra biomasa (carbono que, de otro modo, suele ir a la atmósfera) puede quedar encerrado dentro del biocarbón durante miles de años.

La mayoría de los beneficios del biocarbón están relacionados con la naturaleza extremadamente porosa del material similar al carbón. El biocarbón es muy eficaz para retener tanto el agua como los nutrientes solubles en agua y, al mismo tiempo, crea un hábitat saludable para los microorganismos beneficiosos del suelo.

suelo enriquecido con biocarbón
suelo enriquecido con biocarbón

El biocarbón puede mejorar la calidad del agua, ayudar al suelo a capturar carbono durante largos períodos de tiempo, reducir la lixiviación de nutrientes y fertilizantes, reducir la acidez del suelo e incluso reducir la cantidad de agua y fertilizante que se requiere en primer lugar.

Múltiples estudios agrícolas han mostrado efectos positivos usando biocarbón para mejorar la producción de cultivos en suelos degradados y pobres en nutrientes.

Biochar debe su característico color negro rico al contenido de carbón. Los estudios históricos muestran que originalmente se hizo agregando una mezcla de carbón, huesos y estiércol al suelo amazónico, que de otro modo sería relativamente infértil. El mismo método fue descubierto y utilizado de forma independiente en África occidental hace 700 años con resultados similares.

La porción de carbón vegetal del biocarbón es muy estable y permanece en el suelo durante miles de años, uniendo y reteniendo minerales y nutrientes, transformando literalmente un suelo de mala calidad en un suelo rico y fértil que retiene su fertilidad durante cientos o incluso miles de años.

Los suelos deforestados en el Amazonas suelen ser productivos por un corto período de tiempo debido a la baja fertilidad del suelo. Esto significa que los agricultores deben mudarse constantemente a nuevas áreas y talar más bosques amazónicos para cultivar de manera efectiva, lo que resulta en una mayor deforestación.

El suelo de biocarbón “terra preta”, a diferencia del suelo amazónico no mejorado, es menos propenso a la lixiviación de nutrientes causada por fuertes lluvias e inundaciones debido a la alta concentración de carbón vegetal, vida microbiana y materia orgánica. El carbón retiene, agarra y acumula nutrientes, minerales y microorganismos.

Los científicos estiman que algunos suelos de terra preta en América del Sur creados con biocarbón del período precolombino fueron creados por humanos entre el 450 a. C. y el 950 d. C. La profundidad del suelo oscuro y rico donde se hizo el biocarbón que hace mucho tiempo todavía alcanza hasta 2 metros de profundidad incluso hoy.

Miles de años después de su creación original, este suelo enriquecido con biocarbón todavía se regenera a razón de alrededor de 1 cm por año. Es muy buscado por los agricultores locales de la cuenca amazónica, que lo buscan para su uso en la agricultura y también para la venta como valiosa tierra para macetas.

Según la Iniciativa Internacional de Biocarbón, el biocarbón se elabora a través de un proceso que convierte «los desechos agrícolas en un mejorador del suelo». También se puede crear a partir de incendios de vegetación natural, como los causados ​​por rayos, incendios de matorrales y otras condiciones que conducen a incendios.

La Escuela de Estudios Forestales y Ambientales de Yale explica que el biocarbón se crea a través de un proceso llamado pirólisis: “Los desechos orgánicos como astillas de madera, subproductos agrícolas o pasto varilla se queman, lo que produce aceite, gas sintético y un residuo sólido parecido al carbón”. Es un tipo de carbón altamente poroso que actúa como un filtro para absorber químicos y compuestos dañinos mientras permite el paso de nutrientes útiles.

Biochar ha demostrado ser beneficioso para una serie de preocupaciones ambientales, que incluyen: apoyar el crecimiento de las plantas (y, por lo tanto, la seguridad alimentaria en los países en desarrollo), reducir la erosión del suelo, disminuir los efectos de la deforestación y prevenir la contaminación del agua subterránea al ayudar al suelo a retener sus nutrientes. . Además, una serie de estudios han documentado el uso de biocarbón como instrumento en la restauración de bosques y tierras de cultivo devastadas por el consumo humano.

Historia del biocarbón

Biochar es el secreto agrícola mejor guardado de la historia para lograr un suelo increíblemente fértil. Las versiones de biochar han existido durante cientos, tal vez incluso miles, de años en partes de África y la selva amazónica. En un momento en que la industria agrícola ha agotado los nutrientes de la tierra, algunas partes del mundo no pueden producir una nutrición adecuada y el cambio climático es una amenaza inminente, quizás el biocarbón sea necesario en el futuro.

Los aldeanos de partes de África occidental han utilizado carbón vegetal y residuos de cocina para reponer suelos pobres en nutrientes y transformarlos en tierras de cultivo fértiles durante aproximadamente 700 años. Las mujeres de África Occidental agregan cenizas, huesos y otra materia orgánica al suelo para crear lo que los científicos llaman «Tierras Oscuras Africanas».

Una estudiar fuera de la Universidad de Sussex analizó estos métodos y concluyó que las tierras oscuras africanas, como las cenizas y los huesos, tienen el potencial de mejorar la fertilidad del suelo en partes del mundo que carecen de suelos ricos en nutrientes y mejorar la seguridad alimentaria de una manera que mitiga el cambio climático. Potencialmente, la expansión de estos antiguos métodos agrícolas en África podría estabilizar las regiones afectadas por la inseguridad alimentaria.

En el otro lado del mundo, las amazonas precolombinas usaban técnicas similares. Los científicos estiman que los indígenas brasileños han estado usando biocarbón, llamado terra preta de indio o Amazonian Dark Earths, entre 500 y 2500 años.

En este punto, los científicos no están seguros de si el biocarbón utilizado en el Amazonas se creó intencionalmente o si se produjo de forma natural dentro de la ambiente. Cualquiera que sea el caso, los efectos del biocarbón sobre la fertilidad son asombrosos. Según la Universidad de Cornell, los períodos de barbecho en las Tierras Oscuras amazónicas duran solo seis meses. En comparación, otras áreas de la región tienen períodos de barbecho que duran entre ocho y diez años.

Desafortunadamente, el uso generalizado de biocarbón en África occidental y el Amazonas desapareció después del colonialismo europeo. Es probable que los colonos occidentales favorecieran sus propias prácticas agrícolas e impusieran estos métodos en sus colonias, lo que provocó que el uso de biocarbón desapareciera con el tiempo. Ahora estos métodos han sido redescubiertos.

Lo que dice la ciencia sobre el biocarbón

A estudio realizado por la Universidad de Rice exploró los usos del biocarbón para aplicaciones agrícolas y descubrió que «cuando se agrega al suelo, se ha demostrado que el carbono poroso aumenta el rendimiento de los cultivos, disminuye la necesidad de fertilizantes y reduce los contaminantes al almacenar nitrógeno que, de lo contrario, se liberaría a la atmósfera».

Y lo que es más, según la Iniciativa Internacional Biochar, «las prácticas sostenibles de biocarbón también pueden producir subproductos de petróleo y gas que se pueden usar como combustible, proporcionando energía limpia y renovable». El hecho de que este elemento natural pueda ayudar a reducir nuestra huella de carbono es bastante espectacular en sí mismo.

“Sabemos que el biocarbón afecta el ciclo del nitrógeno del suelo, y así es como reduce el óxido nitroso”, explica la Dra. Caroline Masiello, profesora de ciencias ambientales y planetarias de Rice. Biochar es el resultado de un orden natural del proceso del ciclo de vida, de descomposición y reproducción, que cuando se aplica de manera efectiva puede ayudar a reparar nuestra atmósfera limpiando y eliminando el exceso de CO2 del aire que respiramos.

Los científicos e ingenieros ecológicos creen que si pudiéramos aprovechar este proceso e introducir más geoingeniería en el diseño urbano y los modelos de infraestructura, como los jardines en los techos de las ciudades vulnerables a la contaminación, existe la posibilidad de que los efectos de la contaminación ambiental continua puedan reducirse, prevenirse y mejorarse. tal vez incluso al revés.

El biocarbón almacena carbono de forma estable, lo que evita que el CO2 de la materia orgánica se disipe a la atmósfera en forma de dióxido de carbono. De hecho, YaleEnvironment360 citó un estudio que muestra que el 12 por ciento de las emisiones globales de gases de efecto invernadero podrían compensarse con la producción de biocarbón. El biocarbón incluso ya se ha presentado como una opción en los informes de la Convención Marco de las Naciones Unidas sobre el Cambio Climático.

Otros estudios han demostrado que los antiguos amazónicos que usaron esta técnica produjeron resultados similares. Esta evidencia fomenta la esperanza de que la Tierra sea capaz de reponerse y repararse a sí misma. Y si la humanidad hace su parte para ayudar en lugar de obstaculizar ese proceso, podemos ayudar a respaldar los mismos mecanismos de protección natural que el planeta siempre ha tenido contra las amenazas actuales del cambio climático.

Piense en el biocarbón como una esponja gigante bajo tierra, que atrapa la escorrentía nociva de pesticidas, antibióticos y otros productos químicos, lo que evita que los contaminantes lleguen a los acuíferos de los que nos abastecemos para obtener agua potable. Estos acuíferos también alimentan ríos y lagos, lo que hace que el biocarbón sea aún más importante. Aunque debe recordarse que esto es lo siguiente: el biocarbón del pasado, del Amazonas, tiene una composición muy diferente a la del biocarbón actual.

¿Existen desventajas del biocarbón?

Está muy claro que el biocarbón mejora el suelo y la fertilidad del suelo, y también captura carbono al mismo tiempo. ¿Hay alguna desventaja en usarlo?

A pequeña escala, usándolo en nuestros propios jardines, probablemente no.

Pero a mayor escala, existen algunos problemas potenciales. La idea de quemar millones de acres de cultivos y estiércol solo para enterrar los restos y comenzar de nuevo el proceso de crecimiento preocupa a algunos científicos y expertos en agricultura.

en un articulo publicado por el Instituto de Permacultura en 2010, escribe la Dra. Mae-Wan Ho, “El ‘boom’ de los biocombustibles ya ha exacerbado el cambio climático al acelerar la deforestación y la destrucción de las turberas, la pérdida de hábitats y biodiversidad, el agotamiento del agua y el suelo y el aumento del uso de agroquímicos”.

Sin embargo, Dave Levitan, escribiendo para YaleEnvironment360, explica esta naturaleza dual del biocarbón. Jim Hansen de la NASA admite que, si bien el biocarbón “absolutamente podría agregar algún beneficio a una variedad de estrategias de mitigación climática”, está lejos de ser una “cura milagrosa”.

A pesar de la lentitud del progreso, ya hay más de 120 empresas que fabrican biocarbón o productos relacionados para granjas y jardineros o venden equipos de pirólisis, incluidas estufas de pirólisis. “La mayoría de las empresas están ubicadas en los EE. UU., como Biocarbón de Nueva Inglaterra, aunque el número de empresas involucradas continúa aumentando drásticamente, incluidas empresas en Europa, Australia y Brasil”.

Impacto ambiental del biocarbón

Entonces, ¿es el biocarbón una antigua técnica milagrosa para acabar con el hambre en el mundo o un peligroso aditivo hecho por el hombre con el potencial de arruinar la industria agrícola mundial? La respuesta no es un simple sí o no. Depende del tipo de biocarbón y para qué se utiliza.

En un artículo publicado por The Journal of Environmental Quality, los autores escriben que el biocarbón es principalmente beneficioso para los suelos que ya tienen pocos nutrientes. Agregar biocarbón al suelo que ya es fértil no necesariamente ayudará a la productividad.

En «Biochar, Contabilidad del carbono y cambio climático», que aparece en el libro Biochar para la gestión ambiental: ciencia, tecnología e implementación, los autores citan el Acuerdo de Copenhague, que propone reducir las temperaturas globales en 2 °C por encima de las temperaturas preindustriales convirtiendo biomasa a biocarbón para cumplir este objetivo. Por lo tanto, el biocarbón tiene el potencial de impactar positivamente en el medio ambiente al eliminar el carbono de la atmósfera y capturarlo en el suelo.

Muchos de los beneficios del biocarbón se basan en su potencial. Se necesitaría un uso generalizado de biocarbón para ver los tipos de rendimiento de los cultivos y el secuestro de carbono de los que es capaz. Sin embargo, los beneficios del biocarbón también dependen del tipo de biocarbón que se use y de cómo se use. Además, se necesitan más estudios a largo plazo para determinar si el biocarbón afectaría negativamente el medio ambiente del suelo o el crecimiento de los cultivos. Como casi todo en la vida, el biocarbón no es del todo bueno ni del todo malo; depende de cómo se use y con qué propósito.

Usando biocarbón en su jardín

¿Por qué querrías usar biocarbón en tu jardín? ¡Porque el biocarbón enriquece el suelo! Ya sea que esté cultivando plantas con flores, árboles frutales, huertas o simplemente un césped saludable, el aditivo puede mejorar el rendimiento de los cultivos al aumentar la retención de agua y moderar el pH de su suelo. No es necesario utilizar biocarbón a gran escala para ver sus efectos. Puede ver los resultados cuando lo usa para mejorar el suelo de su propio jardín.

Cómo integrar biocarbón

Para usar biocarbón en su propio jardín, comience mezclando una combinación de biocarbón y compost o fertilizante. Deje esta mezcla a un lado durante al menos 10 días antes de aplicarla en su área de cultivo, mientras continúa mezclando y agregando agua todos los días; cuando la mezcla esté lista para aplicarse, colóquela en las cuatro a seis pulgadas superiores del suelo existente.

¿Cuánto necesita tu jardín?

Según Wakefield Biochar, para su jardín trasero promedio con suelo saludable, una mezcla de 5-10 por ciento de biocarbón es ideal. Eso es aproximadamente un pie cúbico para un jardín de ocho por cuatro pies, o una bolsa de un galón para un jardín de cuatro por dos pies. Si el suelo no muestra un reabastecimiento adecuado de nutrientes, ajuste la mezcla en consecuencia, tal vez comenzando aumentando hasta el 20 por ciento de la fórmula. Sin embargo, si su suelo está severamente agotado de nutrientes, comience con una mayor proporción de mitad biocarbón y mitad compost.

Alternativamente, puede optar por aumentar la fertilidad del suelo con el tiempo repitiendo el proceso en el transcurso de varios meses según sea necesario. Sin embargo, tenga en cuenta que puede tomar algunas semanas para comenzar a notar una mejora en el crecimiento de su planta como resultado de una mayor absorción de nutrientes. Sin embargo, un beneficio adicional de usar biocarbón es que su composición porosa ayuda a la retención de agua, por lo que si su geografía recibe poca lluvia, su suelo enriquecido con biocarbón ayudará a mantener el jardín mejor hidratado y no necesitará reponer el suelo del todo. tan a menudo para mantener los nutrientes.

Dónde obtener biocarbón

El producto está disponible para la venta a través de varios proveedores, incluidos SiguienteChar, Wakefield biocarbón, y incluso amazon. Un precio típico para una bolsa de un galón es de cinco a diez dólares, mientras que un pie cúbico costará alrededor de $30. Sin embargo, también puede ahorrar dinero haciendo su propio biocarbón. Hay algunos métodos, pero esencialmente implica iniciar un fuego, cuidarlo y retener los restos. Esta es la forma más sencilla, según ChelseaGreen.com.

“Empiece por cavar una zanja en una cama. Luego apile el cepillo en la zanja y encenderla. Desea tener un fuego que comience caliente, pero que se ralentice rápidamente al reducir el suministro de oxígeno. Ahora mira el humo; cuando se diluya y se vuelva azul grisáceo, apague el fuego cubriéndolo con aproximadamente una pulgada de tierra para reducir el suministro de aire y déjelo arder sin llama. Una vez que la materia orgánica se haya convertido en trozos de carbón, use agua para apagar el fuego”. Usa el carbón sobrante para tu biocarbón.

Otra opción es usar barriles de metal reutilizables como estos para la chimenea, la estufa de leña o el brasero al aire libre. Simplemente llene el barril con leña, como virutas de madera, palos y ramas, restos de madera, bolitas de madera, cartón, nueces, huesos, etc., y disfrute de esa sensación cálida y difusa de sentarse junto a una fogata y salvar el planeta.

Cuando encienda un fuego para crear su propio biocarbón, siempre consulte con su departamento de bomberos local para ver si se necesitan permisos. Las mejores condiciones climáticas para el proyecto son cuando está húmedo y sin viento. Revise minuciosamente su leña en busca de sustancias inflamables y controle cuidadosamente el fuego hasta que esté completamente apagado.

Biochar tiene una historia larga y complicada. Desde sus antiguos orígenes en África Occidental y la selva amazónica hasta sus usos modernos en la agricultura ecológica y ecológica, el biocarbón puede ser el aditivo natural para el suelo que el mundo necesita.

En el jardín de la casa, el biocarbón se puede usar para ayudar a los jardines a crecer en suelos infértiles o para obtener más frutas, verduras y hierbas del jardín. Biochar puede ser una herramienta útil para ahorrar dinero y mejorar el suelo de su jardín para aumentar su cosecha, mientras captura carbono en el suelo.

Más información sobre el biocarbón

Biocarbón de Nueva Inglaterra

biocarbón internacional

Créditos fotográficos: fotos de Creative Commons biochar cortesía de Ingeniería para el cambio, matt dil y Departamento Forestal de Oregón.

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